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Viernes, 17 de octubre de 2008 - 01:10 GMT
Lo amargo del azúcar
Hernando Salazar
Hernando Salazar
BBC Mundo, Colombia

Escena durante la protesta (8.10.08)
Los cortadores piden mejores condiciones.

¿Precapitalismo o competividad? Esa es una de las preguntas que deja la huelga de casi 10.000 cortadores de caña de azúcar en Colombia, que en un mes ha dejado pérdidas por unos 55 millones de dólares, según la industria azucarera.

Los defensores del paro dicen que las condiciones en que trabajan la mayoría de los 12.500 cortadores de caña son "esclavistas", porque ganan según las toneladas que corten y porque trabajan mucho más de 40 horas a la semana.

"Es un trabajo muy duro. La Conferencia Episcopal del Brasil (donde hay grandes cultivos de caña) estima que cada día un cortador de caña tiene que dar unos 72.000 machetazos", le dice a BBC Mundo el senador Jorge Robledo, del opositor Polo Democrático Alternativo.

"A ese ritmo, un cortador de caña no llega a los 70 años de vida", agrega Robledo, un experto en temas económicos.

Pero el presidente de la Asociación de Cultivadores de Caña de Colombia, Asocaña, Luis Fernando Londoño, considera que el paro no tiene razón de ser y sostiene que está siendo "manipulado políticamente" por la oposición.

"Aquí hay gente que quiere pescar en río revuelto", le advierte Londoño a BBC Mundo, quien asegura que una gran mayoría de los cortadores de caña gana unos US$400 al mes o, incluso, más.

"Los (cortadores de caña) que ganan menos del salario mínimo (US$200) no son muchos, pero además trabajan poco", explica.

Huelga atípica

La gran paradoja es que esta es una huelga atípica, porque los cortadores que están en huelga no son empleados de los ingenios azucareros afectados, sino de 102 cooperativas de trabajo asociado, unas entidades creadas en Colombia para prestar servicios específicos.

No se trata de las típicas cooperativas, sino de unas donde los asociados aportan su trabajo, mientras que los aportes de capital son mínimos.

Luis Fernando Londoño
(Los que ganan poco) son los que trabajan menos, los que no van a trabajar, porque hay ausentismo
Luis Fernando Londoño, Asocaña

Todo hace parte de la flexibilización laboral que los empresarios defienden para ser más competitivos en el mercado internacional, donde Colombia vende anualmente 230 millones de dólares.

Mientras Londoño subraya que las cooperativas (que asocian a unos 9.000 cortadores) les reconocen a los cortadores de caña todos beneficios legales, Robledo insiste en que la figura es una "trampa" y el presidente de la Central Unitaria de Trabajadores, CUT, Tarcisio Mora, le dice a BBC Mundo que el sistema es "inhumano".

"Los cortadores están esclavizados bajo el sistema de contratistas y de las cooperativas de trabajo asociado, con más de 14 horas de trabajo diarias para recibir un salario miserable que no alcanza los 400 mil pesos mensuales (US$200)", señala Mora.

"Las cooperativas son intermediarias. Los ingenios no contratan, pero las cooperativas sí. Entonces, los cortadores de caña, así trabajen para un ingenio, ante la ley no con empleados del ingenio y no le pueden hacer huelga al ingenio", dice Robledo.

Y agrega: "Esto es precapitalismo. Se supone que con el capitalismo se había conquistado la jornada laboral de 40 horas a la semana y el derecho a la huelga".

La protesta, que afecta a 8 de los 13 grandes ingenios azucareros de Colombia, ubicados en el oeste del país, ya produjo un alza de cinco centavos de dólar en el galón de gasolina, debido a la falta de etanol.

La huelga también ha afectado la producción de una de las principales plantas papeleras del país, Propal, que suspendió operaciones por la falta de bagazo de caña, un residuo que generan los ingenios azucareros.

Según Asocaña, sólo una minoría de los cortadores está en huelga y los demás sufren el bloqueo a las entradas de los ingenios. Pero la Central Unitaria de Trabajadores, CUT, dice que si eso fuera cierto, el corte de caña no se habría afectado.
Stephano Farné
Hay exceso de oferta laboral en las zonas cultivadoras de caña, lo cual presiona hacia abajo los sueldos
Stephano Farné, analista

La huelga ha generado una gran tensión en el suroeste de Colombia, donde miles de indígenas - que apoyan a los cortadores - bloquearon a comienzos de semana la carretera Panamericana y se han enfrentado a la Policía.

Por su apoyo a la huelga, el Departamento Administrativo de Seguridad, DAS, ya deportó del país a cuatro extranjeros, tres franceses y una alemana.

Como si el debate sobre el sistema de contratación no fuera suficiente, Stephano Farné, director del Observatorio del Mercado de Trabajo y la Seguridad Social de la Universidad Externado de Colombia, declara a BBC Mundo que hay exceso de oferta laboral en las zonas cultivadoras de caña, "lo cual presiona hacia abajo los sueldos".

"Los cortadores antes eran empleados (directos) de los ingenios. Como tal, tenían muy buenas prestaciones sociales y laborales, que ahora han perdido casi del todo. Seguramente las Cooperativas de Trabajo Asociado les pagan menos, pero esto no quiere decir que no les paguen lo debido por ley", agrega.

La flexibilización

El debate de fondo es sobre la flexibilización del mercado laboral, la competencia con otros países productores de azúcar y la necesidad de ser "más competitivos".

Londoño dice que mientras Brasil, que es el principal productor de azúcar del mundo, tiene un alto porcentaje de mecanización de los cultivos de caña, "ésta en Colombia, en promedio, no llega al 20 por ciento".

El presidente de Asocaña, quien fue ministro de Agricultura hace 27 años, asegura que los ingenios han mecanizado gradualmente, porque son conscientes del impacto social que eso genera.

Sin embargo, Farné sospecha que después de la huelga los ingenios acelerarán la mecanización.

Lo que no se sabe es si la huelga tendrá solución a corto plazo, pues Londoño advierte que los ingenios azucareros no están dispuestos a negociar una contratación directa con los cortadores de caña.



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