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Jueves, 22 de mayo de 2008 - 09:43 GMT
Petróleo: US$135... ¿burbuja o real?
Marcelo Justo
Marcelo Justo
BBC Mundo

Plataforma petrolera china
China es el segundo mayor consumidor de petróleo del mundo.

El precio del petróleo volvió a romper este jueves un récord, llegando a US$135 por barril en el mercado asiático. El alza va en línea con la tendencia que se ha mantenido durante los últimos meses, pero ¿es esto una burbuja o el precio real?

Especular sobre el precio que alcanzará el petróleo es un deporte no sólo de corredores de bolsa, sino de analistas y políticos.

El precio del barril tocó los US$100 a principios de año y, con Goldman Sachs a la cabeza, muchos predicen que llegará a los US$200 hacia fin de año.

"La posibilidad de que el precio por barril se sitúe entre US$150 y US$200 en un período de entre seis y 24 meses, es cada vez más probable, aunque es todavía muy incierto saber cuándo el precio alcanzará su punto máximo", dijo en mayo el informe de un grupo de analistas de Goldman Sachs, liderados por Arjun N. Murti.

El mismo equipo de Goldman Sachs -también con Murti a la cabeza- anticipó en marzo de 2005 que el precio del petróleo se situaría en US$105 el barril, es decir, un poco más del doble del valor de ese momento (US$55 el barril).

El miércoles, el precio del crudo llegó a los US$130 por barril, lo que se consideró un récord. Pero, hoy, al abrir los mercados asiáticos, el incremento fue de US$5, para ubicarse en US$135,09. Otra marca que posiblemente sea quebrada muy pronto.

La creciente demanda de las llamadas economías emergentes, como China e India, sumada a la inestabilidad política de exportadores de peso como Irán o Nigeria, explicarían este continuo salto de los precios.

Especuladores de oro negro

Sin embargo, analistas prestigiosos como Fadel Gheit, director gerente de Oppenheimer & Co o William Engdahl del Centro de Investigaciones sobre la Globalización, están apuntando en otra dirección: la especulación.

La posibilidad de que el precio por barril se sitúe entre US$150 y US$200 en un período de entre seis y 24 meses, es cada vez más probable, aunque es todavía muy incierto saber cuándo el precio alcanzará su punto máximo
Informe de Goldman Sachs

Según estos analistas, el petróleo que se comercia en el mercado de futuros -donde se venden barriles a un precio fijo en una fecha determinada- tiene un impacto directo y deliberado en el precio del petróleo que se vende y compra diariamente.

Desde esta perspectiva, Goldman Sachs no sería un desinteresado e imparcial analista y mensajero de un mercado gobernado por los vaivenes de la demanda y la oferta.

"El proceso de fijación del precio del petróleo es totalmente opaco. Sólo unos pocos actores del mercado como Goldman Sachs y Morgan Stanley saben quién compra y vende petróleo. Un 60% del precio petrolero se explica por la especulación de grandes bancos y fondos de inversión como los hedge funds (fondos de cobertura)", señala Engdahal.

En los '50 las "siete hermanas" -grandes multinacionales petroleras como la Standard Oil- eran fundamentales en la fijación del precio.

En los '70, los países de la OPEP se convirtieron en los actores más importantes del mercado.

Nada nuevo

Segun Fadel Gheit, los fondos financieros especulativos son los protagonistas de la actual disparada de los precios.

Refinería de Petrochina
PetroChina, la mayor empresa del país, busca nuevas reservas en el extranjero.
En una entrevista con la prestigiosa "Foreign Policy" en noviembre de 2007, Gheit alertaba que la demanda y la oferta no podían explicar que el precio hubiera subido un 60% en menos de seis meses.

"Tengo 30 años en este mercado y nunca vi algo igual", dijo Gheit.

Esta preocupación por el rol de los especuladores en el precio petrolero no es nueva.

En 2006, un informe del senado estadounidense advertía sobre este fenómeno.

"La tradicional explicación de la demanda y la oferta no da cuenta de estos incrementos. Mientras la demanda global se ha incrementado, también lo ha hecho la oferta", subrayaba el informe.

Petróleo de papel

El informe del senado señala que la desregulación del mercado de futuros al final del gobierno de Bill Clinton, en 2000, allanó el camino a la especulación en gran escala del petróleo y otras "commodities".

Un 60% del precio petrolero se explica por la especulación de grandes bancos y fondos de inversión como los hedge funds (fondos de cobertura)
William Engdahl, Centro de Investigaciones sobre la Globalización

"Grandes firmas energéticas como Enron y otros presionaron y consiguieron que se las exceptuara de la vigilancia del CFT (órgano regulador del mercado de futuro). El impacto en el mercado de esta desregulación ha sido importante", señala el informe senatorial.

El mecanismo disparador es relativamente simple.

"Grandes actores del mercado petrolero adquieren crecientes contratos de petróleo a futuro. Por efecto de esta creciente demanda, esto aumenta el precio de estos contratos de futuros. Por su parte, las refinerías acumulan más petróleo, porque saben que, aunque esté a más de 100 dólares ahora, lo estará a mucho más en el futuro", dice William Engdahl.

"Pura especulación"

En el mercado se conoce a este petróleo comerciado en el mercado de futuros como "petróleo de papel", pero ¿qué tanto determina el precio del crudo?

Los precios actuales son un exceso. Creo que no se van a mantener en este precio. Van a bajar por debajo de los US$100 en el curso de este año. Los fundamentales del mercado siguen iguales que hace dos años
Olivier Jakob, director de PetroMatrix

La consultora estadounidense Strategic Energy and Economic Research calcula que de US$80 para arriba, el precio es pura especulación.

En diálogo con BBC mundo, Olivier Jakob, director de PetroMatrix, vaticinó que antes de fin de año se ajustaría hacia la baja al menos una parte de este elemento especulativo del precio.

"Los precios actuales son un exceso. Creo que no se van a mantener en este precio. Van a bajar por debajo de los US$100 en el curso de este año. Los fundamentales del mercado siguen iguales que hace dos años", dijo Jakob.

En un reciente artículo en el International Herald Tribune, el economista de la Universidad de Princeton y distinguido neo-keynesiano, Paul Krugman, señala que especulación siempre ha habido, pero que el problema es el desequilibrio actual entre oferta y demanda.

"Estamos avanzando hacia una época en que el petróleo va a escasear cada vez más y el producto será más caro", señala.

Factores que influyen en el precio del petróleo no faltan: uno que se viene mencionando con frecuencia es la caída del dólar, moneda principal del comercio de esta materia prima.

Pero la pregunta fundamental hoy es si el incontenible precio petrolero se explica con las herramientas clásicas de la economía -demanda y oferta- o si la compleja ingeniería especulativa del mercado de futuros está detrás de una burbuja que al romperse dejará el típico tendal de heridos y magullados.



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