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Martes, 15 de agosto de 2006 - 19:10 GMT
El poder del "baby boom"
Steve Schifferes
Reportero económico, BBC

La llamada generación del baby boom, compuesta por los nacidos poco después del fin de la Segunda Guerra Mundial en Estados Unidos, tuvo un efecto profundo en la economía de ese país, y fue ella misma el resultado de una bonanza económica.

Bill Clinton y George W. Bush
Tanto Clinton como Bush pertenecen a la generación del baby boom.

El fenómeno comenzó cuando, al final de la guerra, los soldados regresaron a sus hogares a casarse y a formar familias.

Pero sus orígenes tuvieron que ver con la economía tanto como con el final de la guerra.

En la década de 1930, millones de estadounidenses pospusieron el matrimonio y los hijos durante la Gran Depresión.

En su punto más grave, una cuarta parte de la fuerza laboral estaba desempleada, y el número de personas con casa propia cayó en 10%.

Pero durante la guerra, la economía estadounidense prosperó, y los enormes pedidos a las industrias por cuenta del esfuerzo bélico hicieron que se duplicara la producción económica.

Cuando la guerra terminó, había una larga fila de estadounidenses buscando tener familia.

Y cada vez más, los más jóvenes compartían su visión optimista de una prosperidad permanente.

Empezaron a casarse más jóvenes, y tener niños a una edad más temprana que nunca antes.

Como resultado, la población estadounidense aumentó en 30 millones de personas durante la década de 1960, pasando de 150 a 180 millones, pese a una política migratoria relativamente restrictiva.

La bonanza de consumo

El alto número de familias nuevas desató una bonanza impulsada por el consumo a partir de la década de 1950.

LOS BABY BOOMERS
Término utilizado para los que nacieron entre 1946 1964
Se refiere al aumento de las tasas de natalidad después de la Segunda Guerra Mundial, y la prosperidad de la época
Asociado particularmente con Estados Unidos
Los baby boomers se hicieron adultos en la época de las protestas por la Guerra de Vietnam y los derechos civiles
Los cambios culturales incluyeron al movimiento hippy, la revolución sexual y el feminismo
Son responsables de una crisis pensional incipiente

Se vivió un auge de la construcción de vivienda suburbana, con un aumento asociado en el número de propietarios de automóviles y otros bienes de consumo duradero como aparatos de televisión.

La educación también se expandió, primero en la educación básica y luego en la secundaria y a nivel universitario.

El número de personas que se inscribieron a la universidad se triplicó en esos años.

Aparecieron nuevos mercados, especialmente en el grupo de los adolescentes, con sus propios gustos en ropa, música y baile.

En general, la economía estadounidense creció a un ritmo de 4% anual en la década de 1950, al tiempo que la productividad aumentaba a la par con la población.

El bajo desempleo y los salarios crecientes trajeron consigo la promesa de la prosperidad a otros grupos previamente excluidos del crecimiento económico, como los negros y los campesinos pobres.

En los sesenta

Los baby boomers llegaron a la edad adulta en la década de 1960, cuando las expectativas de una economía en permanente expansión se estrellaron contra la realidad de los disturbios por los derechos de las minorías y la Guerra de Vietnam.

Matrimonio
El aumento en los matrimonios disparó la tasa de construcción de casas.

Estos jóvenes, cada vez más basados en universidades, fueron los campeones de la "revolución de los derechos", que exigía la expansión de los beneficios económicos y la libertad personal a través del espectro social.

Fue una generación que daba por descontada la prosperidad, pero buscó valores distintos.

Este cambio generacional en valores fue caracterizado por Ronald Inglehart, profesor de ciencia política en la universidad de Michigan, como "post-materialismo" y tuvo profundas consecuencias sociales y políticas.

Igualdad femenina

El mayor cambio ocurrió en la actitud de las mujeres, quienes cada vez más experimentaron la igualdad en el hogar y en el trabajo.

Hippies
Fue una época de grandes cambios culturales.

A medida que aumentó el empleo femenino, las tasas de natalidad cayeron dramáticamente, y la edad de matrimonio aumentó.

Según Avner Offer, profesor de historia económica de la universidad de Oxford, las "estrategias de compromiso" que mantenían juntas a las familias se debilitaron.

En su opinión, este desarrollo también correspondió con una preferencia por el gasto inmediato en vez del ahorro.

Y redujo el apoyo por la inversión pública, lo que tuvo un efecto negativo a largo plazo sobre la prosperidad.

Desaceleración

Al llegar a la década de 1970, la economía estadounidense se estaba desacelerando, con un creciente problema de balanza de pagos y la percepción ampliamente compartida de que Estados Unidos estaba quedándose rezagada en competitividad frente a Europa y Japón.

Manifestación contra guerra de Vietnam
La generación del baby boom se caracterizó en los años 60 por su rebeldía.

La generación del baby boom entró a la fuerza laboral en un momento en que el mercado del trabajo estaba debilitándose por un exceso de graduados bien calificados.

Y el crecimiento en salarios reales individuales en Estados Unidos se hizo más lento en comparación con las fuertes ganancias experimentadas en la década de 1950 y 1960, una tendencia que continúa hasta el presente.

El ingreso de los hogares aumentó principalmente porque más mujeres estaban entrando a la fuerza laboral.

Del mismo modo, los avances hacia la igualdad del ingreso a lo largo de la sociedad se vieron contrarrestados al aumentar fuertemente el ingreso de los más ricos, mientras que los ingresos de los demás quedaban estancados.

Sin embargo, la acumulación de riqueza basada en activos, particularmente en casas, fue mayor en esta generación que en cualquier otro momento de la historia.

La crisis pensional

Comenzando en el año 2010, la generación del baby boom llegará a los 65 años de edad y comenzará a jubilarse.

Casas en Estados Unidos
Mucha de la riqueza de esta generación está depositada en sus residencias.

En los próximos 20 años, aumentará dramáticamente el número de personas en edad de pensionarse.

No sólo se están jubilando más personas, sino que también están viviendo más tiempo.

Y este aumento presenta un problema enorme para los sistemas pensionales no solamente en Estados Unidos, sino en otros países desarrollados en donde el baby boom comenzó después.

El sistema estatal de seguridad social de EE.UU. está bajo presión creciente a medida que su superávit acumulado se disminuye.

El estimativo oficial es que, a menos que aumenten los impuestos, se le acabará el dinero en algún momento entre 2030 y 2040.

Y el sistema de atención médica está bajo todavía más presión, con el gasto en el sistema estatal de salud de ese país aumentando a un ritmo aún mayor.

La cohorte más joven tendrá que financiar el costo de la jubilación para la generación del baby boom, llevando a una reducción relativa en su nivel de vida.

Y ya que esta generación más vieja muestra una tendencia desproporcionada a participar en las elecciones, es probable que la seguridad social esté al frente de la agenda política.

Los baby boomers están teniendo su venganza final contra el sistema frente al cual se habían rebelado inicialmente.

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