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Sábado, 11 de febrero de 2006 - 00:35 GMT
Fumar sigue siendo negocio
Will Smale
BBC News

Cigarrillo encendido.
Gallaher es una de las tres grandes tabacaleras del Reino Unido.
Existe una industria global con mil millones de consumidores en la que tres de las compañías más grandes son británicas.

Cada una de las tres logra miles de millones de dólares en facturación y cientos de millones en ganancias anuales.

Aún así, lejos de ser admiradas, son en general convenientemente ignoradas y en los peores casos, odiadas.

Bienvenidos al polémico, y altamente exitoso, mundo de las grandes tabacaleras.

Los tres gigantes tabacaleros son British American Tobacco (BAT), Imperial y Gallaher, y ocupan el segundo, tercer y quinto lugar en los ranking mundiales de producción de tabaco.

Todas son miembros de la lista de 100 compañías que cotizan en la bolsa de Londres, y sus operaciones globales en conjunto contribuyen con más de US$5.000 millones de dólares en impuestos a la economía británica.

Nada mal, dado que -aún en un marco perfectamente legal- venden un producto que puede matar.

Alcance global

Vender el producto puede ser legal, pero usarlo -al menos en público- se está transformando en un problema.

Con una prohibición de fumar en lugares públicos que entrará en vigencia en Escocia el mes próximo, y en el resto del Reino Unido en algún momento de 2007, uno se imaginaría que las tres empresas se enfrentarán a una reducción sustancial en el mercado doméstico.

Sin embargo, cada una de ellas predice que las prohibiciones tendrán un efecto temporal y único. Y, además, su presencia global es tan amplia que el Reino Unido representa sólo una parte menor de su negocio.

Los cigarrillos más vendidos en el Reino Unido
1. Lambert & Butler (Imperial)
2. Benson & Hedges (Gallaher)
3. Marlboro Gold (Phillip Morris)
4. Mayfair (Gallaher)
5. Richmond (Imperial)
6. JPS (Imperial)
7. Silk Cut (Gallaher)
8. Richmond (Imperial)
9. Regal (Imperial)
10. Royals (BAT)
Cifras de 2003. Fuente: Ash

Sus operaciones dan la vuelta al planeta, incluyendo Europa, África, el Medio Oriente, el Lejano Oriente y las Américas.

Las ventas no domésticas de Imperial, que posee las marcas Lambert & Butler y West, representan más del 60% de sus ganancias. De la misma manera, el Reino Unido es sólo una pequeña parte del mercado para BAT, cuyas marcas incluyen Lucky Strike, Dunhill y Royals.

Gallaher, que produce las populares marcas británicas como Bensons & Hedges, Silk Cut y Mayfair, estima que una prohibición total de fumar en lugares públicos -como la que existe en Irlanda- sólo causaría una caída temporal en las ventas de cigarrillos.

"El impacto general se estima en una reducción única y de un año de entre 3% y 5%", afirma Claire Jenkins, de Gallaher.

Países en desarrollo

El vocero de BAT, Dave Betteridge, admite abiertamente que la empresa está apuntando a países en desarrollo para contrarrestar la caída de las ventas en Occidente.

"Es perfectamente cierto que el hábito de fumar está en declive en Europa Occidental, América del Norte y otros países también", afirma.

"Pero los países en desarrollo están compensando esa tendencia; sus poblaciones están creciendo".

Jóvenes fumando.
El hábito de fumar está en declive en Europa occidental.

El premio mayor es China, que alberga un tercio de los fumadores del mundo.

En la actualidad, el gobierno chino mantiene un monopolio estatal sobre los cigarrillos y otros productos relacionados al tabaco.

Pero las grandes tabacaleras apuestan a una eventual apertura, gracias a la reciente incorporación de China a la Organización Mundial de Comercio.

Nuevos mercados, ¿mismos clientes?

Ya sea en China, África, o en cualquier otro lugar, una acusación que las empresas siempre niegan es que se dirigen al mundo en desarrollo en busca de nuevos fumadores.

"Gente en todos los países alrededor del mundo ya fuman; no se puede "des-inventar" el fumar", afirma Dave Betteridge.

"Todo lo que hacemos es decir: '¿Qué tal fumar unos cigarrillos internacionales en vez de su marca local?'".

"Es como cualquier otra marca de consumidores; si uno es más rico, quiere subir en la escala".

El número total de fumadores en el mundo, estima BAT, se mantiene fijo en alrededor de mil millones.

"Nuestras actividades de promoción están dirigidas a los fumadores adultos existentes", afirma Claire Jenkins, de Gallaher.

"No estamos intentando promocionar el acto de fumar".

De la misma manera, las empresas niegan la acusación de que, al dirigirse a países más pobres, están aprovechándose de poblaciones en las que el conocimiento sobre las cuestiones de salud relacionadas con el fumar es menos profundo.

"Tenemos los avisos sobre salud en nuestros paquetes en todos los mercados, aún en aquellos en los que todavía no son requeridos, en el idioma apropiado", afirma Jenkins.

Publicidad de cigarrillos.
En la Unión Europea, la publicidad de cigarrillos está prohibida.

"Respecto a los mercados emergentes, es inconcebible que los adultos en esos mercados no sean conscientes de los riesgos de salud".

El jefe de relaciones con los medios de Imperial, Alex Parsons, afirma que es demasiado simplista afirmar que las empresas tabacaleras ahora están solo interesadas en los países en desarrollo.

"En Europa Occidental, por ejemplo, nuestra porción del mercado va desde sólo 1% en Italia a 7% en Grecia; entonces, pese a que esos mercados están en declive, todavía tenemos una oportunidad de alcanzar una porción mayor de la torta".

Marcas con nombres inspiradores

Obviamente, los grupos anti-cigarrillos son cínicos respecto a los argumentos de las tabacaleras.

"Las empresas tabacaleras siempre van a decir que operan de acuerdo a las leyes de un país en particular", afirma una vocera del grupo anti-tabaco británico Ash.

"Eso esconde el hecho de que en muchos países pobres que no tienen legislación sobre control del tabaco, no pueden haber precauciones de salud, o son, de hecho, muy pequeñas".

"Las empresas tabacaleras también se sienten libres de nombrar sus productos con palabras como Glamour, Vogue, o Diplomat, para dar una inspiración sobre la riqueza y los estilos de vida occidentales."

Ash también está denunciando el continuo rechazo, por parte de las empresas tabacaleras, a aceptar que fumar pasivamente también es peligroso.

La industria insiste que todavía no existe ningún dato científico que confirme que fumar pasivamente es malo para la salud, y en cambio sólo acepta que estar cerca de alguien que fuma es "una molestia".

Las tabacaleras más grandes del mundo
1. Phillip Morris (EE.UU.)
2. BAT (Reino Unido)
3. Japan Tobacco (Japón)
4. Imperial (Reino Unido)
5. Gallaher (Reino Unido)

"Nuestra postura es que la gente debería tener capacidad de decisión", afirma Jenkins.

"Esto se trata de adultos informados que tienen la opción de fumar si así lo desean".

Dave Betteridge, de BAT, reconoce la discrepancia entre el éxito económico de la empresa y la fuerza de la oposición que genera.

"Como negocio, el tabaco tiene más enemigos que fanáticos, pero no está cerca de colapsar", afirma.

"A la industria le sigue yendo extremadamente bien".

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