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Miércoles, 8 de febrero de 2006 - 18:51 GMT
La revolución minorista india
Toby Poston
BBC News

La economía está creciendo 8% al año, su mercado bursátil aumentó 40% en 2005 y los inversores extranjeros llegan en masa.

Mujer india frente a pequeño almacén.
Hay alrededor de nueve millones de pequeños almacenes en India

Desde donde sea que se los mire, los negocios en India están en una franca expansión.

Y con el crecimiento de la economía, crece también la clase media india.

Se estima que, actualmente, 70 millones de indios -en una población de alrededor de mil millones- ganan salarios de US$18.000 al año. Esos 70 millones podrían duplicarse antes de 2011.

Muchas de estas personas buscan nuevas opciones donde puedan gastar sus riquezas recién logradas.

Proteccionista

El sector minorista indio -las ventas al detalle o detal al público en general-, representa actualmente unos US$250.000 millones, pero se encuentra totalmente subdesarrollado. Pequeños negocios familiares, sin acceso a tecnología digital, forman más del 95% del mercado.

Necesitamos encontrar un modelo que no desplace a nuestros vendedores minoristas existentes
Kamal Nath, ministro de Comercio e Industria de India

Ahora finalmente hay señales de que el gobierno indio está abandonando su postura tradicionalmente proteccionista y abriendo su mercado minorista a importantes inversiones extranjeras.

El mes pasado, descomprimió las restricciones a esas inversiones al permitir que empresas de otros países posean el 51% de algunos negocios, siempre y cuando vendan bienes de su propia marca.

Por primera vez, cadenas como la estadounidense McDonalds, las británicas Marks & Spencer (M&S) y Body Shop y la sueca Ikea pueden, si lo desean, abrir y controlar sus propias operaciones en India.

Anteriormente, muchas de ellas habían decidido trabajar juntos a socios en franquicias, una política que llevó a Marks & Spencer a proveer vestimenta a ocho negocios de "Planet Sports".

El ministro de comercio e industria de India, Kamal Nath.
Kamal Nath está preocupado por los negociantes indios.

En su interior, parecen locales de M&S, pero sus dueños son empresarios locales, y la firma británica no tiene planes de cambiar eso.

"Esta es nuestra actual política para nuestra expansión en el extranjero", afirmó una vocera.

"Confiamos en los que tienen nuestras franquicias, que conocen su mercado local; está funcionando muy bien en India".

Dura oposición

Sin embargo, permitir la entrada en el mercado a los grandes grupos internacionales multimarca como el estadounidense Wal-Mart, el británico Tesco y el francés Carrefour era ir demasiado lejos, afirma Kamal Nath, ministro de Comercio e Industria de India.

"Hemos anunciado una apertura parcial de nuestro mercado minorista, para los negocios de una única marca", Kamal Nath le dijo a BBC News.

"Pero más allá de eso, necesitamos encontrar un modelo que no desplace a nuestros vendedores minoristas existentes".

La mayor necesidad de India es llevar los beneficios del consumo minorista a la puerta de los productores agropecuarios
YC Deveshwar, Presidente de ITC

El gobierno indio ha estado analizando sobre el impacto que podría tener la creación de cadenas de supermercados como Tesco o Carrefour.

Otras reformas al sector serían probablemente resistidas por el Partido Comunista, un socio en la coalición de gobierno liderada por el Partido del Congreso.

Muchos políticos todavía sienten que tienen el deber de proteger los medios de vida de los pequeños negociantes a los que representan.

Aún así, el gobierno sí es consciente de que las inversiones extranjeras son profundamente necesarias para proveer la infraestructura -las operaciones de almacenamiento, distribución y procesamiento- que hacen falta para actualizar el caótico sector minorista de India.

Alrededor de 50% de la fruta y los vegetales del país se pudren al costado de las rutas antes de alcanzar los mercados.

Nuevos trabajos

Es un desafío que algunos de los conglomerados de origen indio están enfrentando.

En enero pasado, Reliance Industries afirmó que estaba invirtiendo US$5.000 millones para crear una cadena de hipermercados y servicios de logística en el sector.

Un campesino indio trabaja en un campo de girasoles.
La inversión extranjera podría incrementar la producción agrícola de India.

Sus planes establecen la creación de una cadena de aprovisionamiento totalmente nueva, con nuevos negocios, instalaciones de almacenamiento en frío, unidades de procesamiento de alimentos y servicios de cultivo por contratos.

Inicialmente, lanzará proyectos piloto en tres estados indios, antes de eventualmente expandir el plan a 500 ciudades y pueblos del país.

La empresa cree que la inversión podría crear hasta 400.000 empleos.

En otras zonas del país, el grupo de bienes de consumo ITC ha lanzado su iniciativa "E-Choupal", con el objetivo de mejorar la productividad de los agricultores que abastecen sus operaciones de procesamiento de alimentos.

Esta empresa ha construido kioscos de internet en aldeas rurales para mejorar el acceso de los agricultores a la última información sobre temas como el clima, los precios del mercado y la demanda actual de los diferentes productos.

"La mayor necesidad de India es llevar los beneficios del consumo minorista a la puerta de los productores agropecuarios", afirma el presidente de ITC, YC Deveshwar.

"Hay un enorme potencial si podemos invertir en un mayor procesamiento de los alimentos. India tiene la tierra fértil más irrigada del mundo".

Pasos tentativos

Entonces, mientras las empresas indias siguen adelante con sus planes de apropiarse de una gran porción del gasto de los consumidores indios, y el gobierno indio lentamente define su estrategia para el sector, ¿en qué posición quedan los gigantes supermercadistas como Wal-Mart, de EE.UU., Metro, de Alemania o Tesco, del Reino Unido?

La fachada de un negocio de Metro en India.
La empresa alemana Metro ha abierto negocios mayoristas en India.

Por años, sus planes de dominar el mercado minorista indio han esperando en vano, acumulando polvo.

El grupo alemán Metro ha dado pasos tentativos, a través de su cadena de negocios mayoristas en ciudades como Bangalore.

Alrededor del 90% de los bienes que ofrece viene de productores y proveedores locales, lo que podría darle una ventaja si las regulaciones sobre la venta a consumidores individuales son suavizadas.

Tesco y Wal-Mart también tienen una presencia limitada en India.

Pero no venden nada a nadie: los 80 miembros del personal de Wal-Mart en India están allí para supervisar el gigantesco consumo minorista de la región.

Aún así, esta oficina ha estado presionando al gobierno indio para que se le permita abrir una oficina en Bangalore desde la que podría investigar el sector minorista y explorar las posibilidades de desarrollar sus operaciones allí en el futuro.

En Bangalore también se encuentra la sede de Tesco en India, una oficina que se controla algunas de sus operaciones financieras.

Tesco afirma que no tiene planes para la región -no abrirá una operación mayorista como Metro- pero admite que está atenta a cualquier futura descompresión de las regulaciones.

Inevitable

La mayoría de los expertos indios en negocios piensan que estos inversores no deberán esperar mucho tiempo.

"La reciente decisión fue sólo un primer paso", afirma el Doctor Mohan Kaul, presidente del Commonwealth Business Council.

"Quizás a esta altura del próximo año haya un nuevo anuncio."

"Es inevitable; no se puede evitar un mercado minorista abierto".

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